Recently, Kids in Camp, a new Ontario charity whose purpose is to make camp available to kids from all backgrounds, invited former campers to recall what camp meant to them.

Their words are worth pondering by camp counsellors at the start of a new camp season. The message is strong and clear: never underestimate the huge influence you will have on your campers and the influence camp will have on you, the leaders.

Adam van Koeverden, Olympic Gold Medalist, Canadian Kayak Team wrote:
I went off to train for a sport that seemed obscure and weird before a camp counselor showed me how to do it for the first time.  For kids nowadays, there are too many reasons to stay indoors: television, video games and the computer. My experiences at camp were entirely formative: I knew right away that I loved the forest and being outside, and once I got my balance in a kayak, I realized that it was a heck of a lot better than video games too.

Tom Alderman, ex-CBC-TV Journalist said this:
I was 11 or 12. There was an occasional activity called Hobby Hub, which included “Newspaper.” I turned up and was the only camper to do so. “You and I will put out a camp newspaper,” said the counsellor, who, I learned, had once worked part-time for a news service. Sounded like fun. I’d get to wander around camp with a notebook, talk to people who wouldn’t ordinarily bother with me and write about what they told me. At the end of the week, the paper would be printed on the office gestetner and distributed to campers and staff – and there, for all to see would be my words and my byline. Who could resist? I knew, after the first week, that this was my thing.

From Jane E. Kelly, Madam Justice, Superior Court of Justice
It [camp] taught me how to be tolerant, how to express your opinion in a most positive way and how to lose a game of Capture the Flag without any hard feelings thereafter.  Camp was such a success for me that I stayed for ten years.

I stayed in camp until I started law school.  I wondered how on earth I was going to get a job on Bay Street if the only job that I had ever had was a camp counsellor. It soon became clear that this was not going to be a problem. Most of the people who were doing the hiring assured me that the things that I learned at camp were far more valuable than selling Big Macs.  They were right.  I got that job on Bay Street and twenty-five years later, I am a Judge in the Superior Court of Justice.

How do I apply what I learned at camp while I sit on the bench and judge others?  Well, first of all, I am courteous to those in the courtroom as the staff at camp were courteous to me.  I listen and I do not judge the case before I have heard everything as the director did when I was busted with my two buddies in the kitchen at midnight.  I hope that I show the same respect to the litigants that the director showed to me on that night.

Retired Camp Director Mickey Johnstone agrees that camp teaches valuable life lessons.
At camp the kids share a tent or cabin with several other kids so they learn about
sharing, independence, responsibility and the importance of building relationships. They learn to be less self-centered and to care about others. Many of my friends who are now in their 70’s and 80’s will tell you that they spent many years trying to make money only to find out in these elderly years that what is so important to them is not money at all but people, especially their family and friends.  There is no other place as great as camp to learn life skills, to learn about relationships, to move out of the ME and into the WE. Think about it: WE is a prerequisite for the workplace where we spend so many years of our lives and WE certainly is a prerequisite for a successful marriage.

The Honorable Larry Bagnell, Member of Parliament, Yukon
There is a proven theory in sociology that goes like this:  in many cases in life, when a child has nothing and by rights you’d expect him  to end up in jail or a failure in life, simply one significant other person in their life can get them through and as successfully as everyone else. As a director of a camp for underprivileged children, I saw this happen so many times, with the camp and the caring staff being that “significant other”.  Campers  experienced what life could be and went back, sometimes to a desperate situation, energized to survive it and to discipline themselves with the efforts needed, to build a good life and relationships for themselves and eventually their families.

Graeme C. Clark, Ambassador, Permanent Representative of Canada to the Organization of American States
Looking back, some of my earliest lessons learned in managing people came as a result of my time at camp. Cajoling a finicky camper into trying a new dish; motivating boys to keep their cabin reasonably clean and tidy; reaching consensus among a group of counsellors as to when individuals got their time off; pointing out performance issues to a CIT with tact but also so that there could be no room for doubt as to my message; or dealing with the requirements of a demanding (and rightly so!) camp director who was always pushing his staff to be the best. These lessons in leadership and personal diplomacy have stayed with me and informed my own trajectory as a public servant, a manager and a diplomat.

Have a great summer!Récemment, Kids in Camp, organisme caritatif ontarien dont le but est de permettre aux enfants de tous les milieux de fréquenter des camps, a invité d’anciens campeurs à venir raconter les moments forts de leur passage dans les camps.

Le témoignage de ces six anciens campeurs donne matière à réflexion aux conseillers de camps à l’aube de la nouvelle saison. Il en est ressorti qu’il ne faut jamais sous-estimer l’influence que les camps auront sur les jeunes et sur vous, les chefs.

Adam van Koeverden, médaillé d’or olympique, équipe canadienne de kayak
De nos jours, les enfants ont trop de prétextes pour rester dans la maison : jeux vidéo, télévision et ordinateur. Moi, enfant, mes séjours dans les camps d’été étaient hautement instructifs : dès les premiers instants où je me suis retrouvé en pleine nature, j’ai su que j’étais chez moi. En plus, j’avais choisi de m’adonner à un sport que plus d’un considérait étrange et pour le moins insignifiant. Ainsi, dès l’instant où j’ai reçu ma première leçon d’un conseiller du camp et que j’ai su comment garder mon équilibre dans un kayak, j’ai tout de suite compris que c’était mieux que de jouer à des jeux vidéo.

Tom Alderman, ancien journaliste à la télévision anglaise de la SRC
À l’époque, je devais avoir 11 ou 12 ans. Un jour, le camp que je fréquentais a organisé un coin loisir qui comprenait, notamment, une section « journal ». Curieusement, j’ai été le seul à m’y présenter. Faisant fi du peu d’intérêt que suscitait son activité, le conseiller m’a regardé et m’a dit : toi et moi allons mettre sur pied le journal du camp. Plus tard, j’allais apprendre que ce conseiller avait travaillé à temps partiel dans une salle des nouvelles. Toujours est-il que cela m’a semblé une excellente idée. Tous les jours, je me promenais, cahier en mains, et abordais les gens qui, d’habitude, ne me prêtaient pas grand attention et retranscrivais ce qu’ils me racontaient. À la fin de la semaine, moi et le conseiller imprimions le journal et le distribuions aux campeurs et au personnel. Et là, tous lisaient mon nom et ce que j’avais écrit. Après une semaine, je savais que j’avais trouvé ma voie.

Jane E. Kelly, juge de la Cour supérieure de justice pour la province de l’Ontario
C’est pendant mes séjours dans des camps que j’ai appris à être tolérante, à exprimer mes opinions de façon nuancée et à me montrer bonne perdante. Je me plaisais tellement dans les camps que j’y ai passé dix beaux étés, soit jusqu’à ce que je commence mes études de droit.

À dire vrai, je me demandais comment je décrocherais un emploi sur la rue Bay à Toronto, si la seule expérience dont je pouvais me justifier était conseillère de camp. J’ai vite compris que cela ne poserait aucun problème, puisque tous les responsables du recrutement m’assuraient que ce que j’avais appris était cent fois plus pertinents que ce que j’aurais appris à travailler au McDonald. Et vous savez quoi? Ils avaient raison! J’ai obtenu un emploi là où je voulais et 25 ans plus tard je suis juge de la Cour supérieure de justice.

Et comment j’applique ce que j’ai appris au camp quand vient le temps de juger quelqu’un? Et bien, d’abord je me montre courtoise en cour tout comme le personnel du camp se montrait courtois avec moi. J’écoute attentivement et objectivement ce qu’on a à me dire, tout comme le directeur l’avait fait avec moi la nuit où après le quand couvre-feu j’étais entrée en douce, avec deux copines, dans la cuisine. Finalement, j’espère me montrer aussi respectueuse envers les parties à un litige que le directeur envers moi lors de cette même nuit.

Mickey Johnstone, directeur de camp à la retraite, est d’avis que les campeurs apprennent de précieuses leçons de vie
Pendant leur séjour, les enfants cohabitent dans une tente ou un chalet, ils apprennent donc le sens du partage, de l’autonomie, de la responsabilité et de l’importance de tisser des liens. Ils apprennent à moins se concentrer sur leurs propres petits problèmes et à se préoccuper un peu plus des autres. Plusieurs de mes amis septuagénaires et octogénaires vous diront qu’ils ont consacré plusieurs années à faire de l’argent pour finalement découvrir qu’au bout du compte, ce qui importe ce sont les gens, surtout la famille et les enfants et non l’argent. Nulle part ailleurs, nous prépare-t-on aussi bien à la vie quotidienne, nous enseigne-t-on l’importance des relations humaines et à penser en équipe et non en individu. Lorsqu’on y regarde de plus près, que ce soit pour réussir sa carrière ou son mariage, il faut penser en équipe.

L’honorable Larry Bagnell, député du Yukon
En sociologie, une théorie éprouvée avance que souvent, lorsqu’un enfant n’a rien devant lui et que tout le destine à la prison ou à l’échec, il suffit d’une personne pour le guider dans le droit chemin et transformer ses échecs en réussites. Quand j’étais directeur d’un camp pour enfants défavorisés, j’ai été le témoin privilégié de telles transformations : le personnel du camp jouait le rôle de la « personne guidante ». Les campeurs prenaient conscience de ce que leur vie pourrait être et une fois de retour dans leur milieu, souvent très défavorisé, ils canalisaient l’énergie acquise au camp, pour survivre et se discipliner de façon à se bâtir une vie meilleure et à établir des contacts pour eux et leur famille.

Graeme C. Clark, ambassadeur et représentant permanent du Canada auprès de l’Organisation des États américains
Avec le recul, quelques-unes de mes premières leçons en leadership, comme enjôler un campeur capricieux à essayer un nouveau met, motiver des garçons à garder leur chalet relativement propre, obtenir un consensus parmi les conseillers pour les congés, signaler avec tact et fermeté des problèmes de rendement au CIT ou encore composer avec les attentes élevées d’un directeur de camp déterminé à soutirer le meilleur de nous-mêmes, ont été apprises lors de mes séjours dans des camps. Ces leçons en leadership et en diplomatie ont guidé mes pas tout au long de ma vie et de ma carrière de fonctionnaire, de gestionnaire et de diplomate.

Passez un bel été!

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